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mercredi, 19 avril 2017 15:17

Paul Gagné prend sa retraite du hockey

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Paul Gagné derrière le banc des Eskimos en 2014 Paul Gagné derrière le banc des Eskimos en 2014 Photo : Éric Boutilier
Timmins et Iroquois Falls — Paul Gagné, entraineur-chef de longue date du Rock de Timmins (anciennement des Eskimos d’Abitibi et des Eskis Junior d’Iroquois Falls), a annoncé sa retraite du hockey il y a deux semaines.

M. Gagné, qui a aujourd’hui 55 ans, est également un ancien joueur de la Ligue nationale de hockey (LNH) et a été entraineur de plusieurs équipes professionnelles en Europe. Il a été derrière le banc de cette formation pendant les 17 dernières saisons, dont 15 dans sa ville natale d’Iroquois Falls. Les amateurs des Eskimos et du Rock se souviendront non seulement de ses réussites à la barre de l’équipe, mais aussi comment il a surmonté de nombreux défis pour remettre le club sur la bonne voie.

Lorsqu’il est arrivé dans la région au début du nouveau millénaire, le club éprouvait plusieurs difficultés. Les Golden Bears de Timmins, les prédécesseurs des Eskis Juniors et des Eskimos, ont été transférés à Iroquois Falls en raison de graves problèmes financiers. De plus, l’équipe n’était pas de taille face aux meilleures formations de la Ligue de hockey junior A du Nord de l’Ontario (NOJHL), qui se retrouvaient principalement dans les grands centres.

Comme M. Gagné et sa famille souhaitaient revenir s’installer dans la région, il a saisi l’occasion et est devenu l’entraineur-chef des Eskis Junior pour la saison de 2000-2001.

«J’ai toujours aimé vivre dans le Nord. J’avais toujours un chalet dans la région et je revenais pendant trois à quatre mois pendant l’année. Ma famille demeure toujours ici à Iroquois Falls et celle de ma femme est à Timmins», raconte M. Gagné.

Sous sa direction, le club s’est transformé pour le mieux. Les Eskimos ont acquis une réputation d’équipe stable et gagnante auprès de la communauté sportive de l’Ontario. La fiche de l’équipe s’est améliorée pendant plusieurs saisons avant que les Eskimos atteignent leur première finale en 2007-2008. Deux années plus tard, M. Gagné a remporté son premier titre comme entraineur junior A.

«Avec les Eskis, on a eu deux très belles saisons. On a gagné le championnat de la ligue (en 2009-2010) et l’équipe a joué pour la Coupe Dudley-Hewitt à Sault-Ste-Marie. On n’a perdu que sept matchs cette saison-là. On a aussi présenté le tournoi Dudley-Hewitt en 2007», se rappelle M. Gagné.

Ce sont pourtant les relations qu’il maintient avec une majorité de ses anciens joueurs dont il se souvient le plus. «Aujourd’hui, ils sont des professionnels, des médecins, des directeurs d’écoles et des pompiers. Plusieurs ont maintenant leur propre famille. Alors c’est quelque chose qui me touche au cœur de les voir jeunes à 16-17 ans pour ensuite devenir adultes. J’espère qu’on a eu une petite influence sur leur vie.»

Au cours de sa carrière dans la NOJHL, il a remporté 445 de ses 838 matchs en saison régulière derrière le banc.

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Éric Boutilier

Correspondant

North Bay et Nipissing

Sports

eric.boutilier@levoyageur.ca